A Mere Question of Attraction?


Very thoughtful piece about trans women and their (male) partners. I share its underlying purpose and point of view and thought it offers many opportunities to discuss problematic issues. I’d have many things to say about various points discussed in this article, but one statement that stayed with me particularly was:

“When I asked Alex how important it is that a girl is able to pass well, he responded, ‘I’m attracted to femininity, not masculinity. It’s that simple.'”

No, sweetheart. Unfortunately it is not ‘that simple’. Or, better still. It might be ‘that simple’ for you because it’s easier to reduce a very complex phenomenon to a mere question of attraction which – as everyone knows – is exempt from any form of judgement because it’s a matter of ‘personal taste’. Being ‘passable’ (and I know a part of me cringes whenever I evoke this concept) as a cisgender woman has only partially to do with femininity. Otherwise logic would want that we would be unable to find even the slightest trace of femininity in anyone but cisgender females who identify as women and exhibit a conventionally feminine gender expression; which is patently not the case if we look at the reality of things. Our hegemonic cultural formation, that strives to represent male and female as opposite, complementary but mutually exclusive categories, each with a set of non-overlapping characteristics, may well encourage and validate that view, but a look at the complexity of our gender expressions and identities very easily disproves this assumption. So I just happen to wonder: if we are able to dissociate the concept of being ‘passable’ as a cisgender woman, for a trans woman, from an idea of intrinsic femininity, what does the statement above really say about our culture? I’d say it reveals a lot more than mere personal taste – as the interviewee was probably keen to get across. It reveals the profound stigma that still surrounds transgender individuals – and even more trans-feminine people because of the sexist bias of our culture which I have explored in other posts – and reflects on anyone who more or less genuinely has an attraction to them. I am convinced that a trans woman can forgo ‘passability’ and still be feminine and beautiful, and therefore attractive to anyone who likes femininity. But I am willing to bet that that same trans woman, by virtue of her forgoing passability, would have less of a chance to date a straight man than a ‘passable’ one, who might be equally attractive and feminine, or even less so, in our cultural formation. And that has little to do with attraction, and all to do with societal expectation, and social pressure to appear to be ‘normal’. As the piece beautifully concludes.

What this ultimately says to me is that we need to strive towards a goal of gender and sexual inclusivity in society, making room for the essential fluidity not just of gender identity and expression, but also – quite logically – of sexual preference and orientation. Until we do this, we can challenge models, call paradigms into question, accuse this or that (hetero)sexist/racist/genderist regime of thought, but we will never be free of their dominant influence in shaping and making sense of human relations.

A Short Post on Sexist Beauty Standards (again)

What I find interesting about this project is not so much the exposure of what our tyrannical beauty standards drive us to consider ‘beautiful’ or not – which is nonetheless a very important aspect to investigate. What really strikes me is how the project shows the impossible double-bind in which women, all individuals along the m-to-f spectrum, and all otherwise feminine-identifying people constantly find themselves. Or, to put it more bluntly, the maxim according to which whatever you do, if you happen to be one of the individuals mentioned above, you’re doing something wrong. And this has less to do with normative perceptions of beauty than with plain old traditional sexism, whereby anything female/feminine (and there is a difference between the two albeit lumped together in sexist views) is systematically devalued and represented as inferior, contrived, artificial and so on.

For anyone interested in reading more about how traditional sexism (mixed with cissexism and heterosexism) affects the lives of everyone who identifies along a feminine spectrum (which does not only include women, but also people who identify as a different gender identity but whose gender presentation is predominantly feminine), I suggest Julia Serano’s book: Whipping Girl. You can read more about it here. It’s a book whose rigour and lucidity have inspired me to think further on this issue, and it’s full of wonderful insights from a specifically trans* perspective, which we are always desperately in need of.

(Trans)Women, diversity & the impossible beauty standard

Just a few weeks back this image was ragingly popular across social media, mostly accompanied by thousands of likes and positive, light-hearted comments. I absolutely don’t mean to spoil the party but, I found it interesting that my immediate reaction to it was not one of similar joy or cheerfulness.

So I asked myself why. And got to these conclusions.

If I can say something about this is that I am not sure whether messages like this do trans women justice or not. Of course I appreciate the positive message this is supposed to convey, but I can’t help reflecting on how this is being conveyed.

These women are all incredibly beautiful, they are all to different extents in the mediatic spotlight and many of them are models or actors. These photographs are clearly taken from professional photoshoots which have been created with the help of stylists, make-up artists, professional photographers and digital enhancement programmes. What I’m trying to get at is that the reality for most trans women (just like for most women as they are represented in the media) is that we do not look like this, and many of us, added to the impossible beauty standards imposed upon women in general, also feel the additional burden of having to ‘erase’ our masculine/androgynous features (when we do have them), in order to better fit in and ‘be beautiful’. What all these very beautiful women have, regardless of their open status as trans women, is a form of ‘passing privilege’ for their adherence to western hegemonic beauty standards, which are misleading, restricting and cause a lot of suffering and feelings of inadequacy.

And I am not interested in debating – at least not in this post – whether ‘passing’ is a thing, whether it should be relevant or not to trans people – and trans women in particular. The truth is that ‘passing’, whether one likes the concept or not, affects us ALL (and by us I mean people within the transgender community) in very tangible ways. And we are still judged upon the same old aesthetic standards, with the added burden that, if we fail to pass, we can incur in all sorts of discriminations and it does make our lives harder. What I would like to see would be the real diversity that is present in the community of trans women, because we are all different. I would like to see more pictures of us, not only our ‘public’, ‘media-palatable’ face. And I would like to see a message of positive inclusion or appreciation next to these diverse pictures, which include a wide range of us, with all of us being encouraged to feel confident in our beauty, or that we are somehow desirable, or even just likeable. (discussion on how our perceptions of our own beauty are linked to social appreciation and to the number of people who would potentially date us is sadly material for a different discussion)

And I am saying all of this from a very privileged position myself, which has come after years of painful discrimination as a gender-variant individual. But in my mind, and in my heart, are the looks and hopes of many of my friends who really suffer because of this, who are haunted by feelings of inadequacy all the time.
And I am sick of messages that impose impossible standards on us, intentionally or unintentionally implying that, in order to be accepted, successful or desirable, we need to be flawless, above average, ‘perfect’. This is so damaging on so many levels, this can literally break you. Personally, I’ve been broken by this, and I am still in the process of finding the bits and splinters and trying, with a little patience, to glue it all together again. I really want this to change.

A Conversational Poem Dedicated to R.T. (long due)

And then there’s us – the true misogynists of the lot.
We like to disassociate ourselves
rather disdainfully
from those “delusional men who think they’re women just by gobbling
down a handful of NHS pills”.
We’ve had an expensive education. And they’re so hopelessly pathetic.
We’re not like that.
Not at all. We’re better than that.
To us, femininity is the ultimate patriarchal luxury.
A nip here, a tuck there.

Shave this naughty jutting bone back to front,
pump in that lovely dodgy silicone I want.

Much like when we dreamt we’d one day be able to afford that (rigorously red) Ferrari, a villa with terraced gardens on the French Riviera and that tiny, cute, sexy, eternally compliant wife of 24 and… oops, we must have got too carried away with the brutal fantasy at some point – for we have become our total body fetish.

And now what
us of that disappointing reverie?
The ever promising, elusive pleasure to scalpel through others’ self-esteem.

Gabriella, or gender nonconformity revealed

Q: How did you become aware you had a different sexual orientation or gender identity?

A: Well, it wasn’t that hard.

At three I walked past the gates of my nursery school for the first time and saw the girls and the boys. They looked so different to me, and I thought ‘Who am I going to play with now?’ I went back home and asked my grandmother for a doll (which would shortly afterwards become the first victim of innumerable and unforgiven doll kidnappings) to go and play with the girls – I was incredibly popular among them, a true Princess and heartbreaker.

When I was five I used to spend my days planning extravagant fashion shows using towels and scarves I would find at home. My favourite act was ‘the Bride’. Total white, très chic.

At six I would jump all around on the sitting room sofas twittering to the astonishment of casual guests: ‘Oh, please, call me Gabriella, Gabriella!’ An inexorable doll by my side – Maria, my Caribbean doll.

I was a tall, skinny boy with matchstick legs, pale, freckled skin and shiny black hair trimmed in a bowl haircut. But I liked my name that way, Gabriella.

Parigi e non Parigi

Quando ero alla scuola elementare la maestra un giorno ci diede come compito quello di inventare un fumetto.
Il mio fumetto raccontava una storia molto semplice.

Ci sono la Tour Eiffel e il Big Ben nelle loro rispettive città, Parigi e Londra. Sono entrambi scontenti della loro vita e annoiati dal vedere le stesse cose ogni giorno. Così, un giorno, sapendo della reciproca esistenza, decidono di scambiarsi di posto. La tour Eiffel lascia Parigi per Londra, mentre il Big Ben va a Parigi. All’inizio tutto sembra meraviglioso, una nuova città, nuovi paesaggi, nuovi orizzonti, visi mai visti prima. L’eccitazione dell’avventura e della novità, tuttavia, svanisce presto: entrambi si accorgono di essere circondati da persone curiose e cordiali che purtroppo parlano una lingua diversa da quella che loro conoscono. ‘Bonjour!’ dicono i parigini al Big Ben; ‘Good Morning!’, i londinesi alla Tour Eiffel. Di lì a poco, l’entusiasmo dei due monumenti-viaggiatori si spegne: non conoscono la lingua di chi sta intorno a loro, non hanno modo di esprimersi, né voce, e vengono sopraffatti da un immenso senso di solitudine. E si ritrovano a pensare che, forse, Londra e Parigi non erano poi tanto male.

Ricordo di aver inventato la storia in poco tempo, di aver disegnato e scritto i dialoghi con impegno. Non sono mai stata molto brava a colorare, però; in questo mi hanno aiutata i compagni del mio gruppo.

Oggi mi accorgo di quanto di me ci sia in questa breve storia: l’amore per le lingue straniere, per i viaggi, per Londra (e per Parigi, la mia città fantastica sin dall’infanzia, per i viaggi immaginari e i giochi con la zia). La passione per la conoscenza, che mi ha sempre ispirata a migliorarmi senza sosta. E sempre mi rammenta di quanto ancora ci sia da fare. Ma, al tempo stesso, quel senso di enorme straniamento che mi ha accompagnata ogni giorno, da quando ho memoria. Una Tour Eiffel bambina in riva al Tamigi. Incomprensibile quando apre bocca, ridicola e goffa, oggetto di una curiosità crudele; incapace di capire cosa davvero vogliono dire (e vogliono da me) gli altri.

L’unico dettaglio che distingue me dai miei mastodontici eroi, forse, è che io non ho la nostalgia di un passato migliore cui guardare, ma ho sempre lo sguardo dritto davanti a me, in attesa di nuove scoperte. L’eterna ricerca è quello che ci accomuna. Chissà cosa sarebbe accaduto se, nel mio fumetto, invece di rimpiangere le rispettive città, i due monumenti-simboli avessero deciso di rifare la valigia alla volta di nuovi paesi.

[…] E poi sarà la volta di non so ancora cosa. Quel che so ora è che l’aver trovato linguaggi affini mi ha aiutata moltissimo a lasciarmi alle spalle seppur per qualche momento quell’insopprimibile senso di inadeguatezza, difficile da raccontare, ma sempre vivo nella memoria.

Sostengo il ddl405 (II)

Sono nata a Milano ventisei anni fa. Un bambino, maschio. O così almeno sosteneva il dottore che mi visitò appena nata. Ma la mia non è una storia di disforia. Come mia madre mi racconta spesso, appena nata continuavo fissare ostinata quel pediatra che mi girava e rigirava per svolgere gli accertamenti di rito, tanto che, finita la visita, il dottore si lasciò sfuggire: “Devo farvi i miei auguri, signori, questo bambino darà filo da torcere”. E così è stato: la mia non è una storia di disforia, ma di libertà e di lotta, di dignità e amore, seppur attraverso il dolore. Sono stata amatissima dai miei genitori, sempre divisi, loro malgrado, tra il desiderio di lasciarmi libera di esprimermi e il peso del giudizio degli altri, che trovavano scandaloso avere un figlio che “faceva la femmina” e lasciarglielo pure fare. Con loro ho vissuto serena, sapendo che ero meritevole di affetto come chiunque altro, pur essendo diversa, e questo mi ha resa la persona decisa che sono oggi. Il loro amore mi ha salvata dall’odio di me, dal vedermi sbagliata, portatrice di una “malattia”, dal desiderio di autodistruzione – che tuttavia, quasi inevitabilmente, per me come per tant* di noi, sono arrivati.

La vera malattia l’ho conosciuta nella compulsione dei miei coetanei a umiliarmi, demonizzare la mia differenza con scherzi crudeli, botte, violenze psicologiche, e nella complicità indulgente di adulti ed educatori. Il confronto con il mondo esterno era un dramma costante, che mi aveva gradualmente emarginata, irreparabilmente convinta che, per “quelli come me”, non ci fosse posto a questo mondo. Il dolore mi aveva divisa da me stessa, incapace di trovare le parole per raccontare chi ero, come mi sentivo, percepivo una rottura dentro di me. Come era possibile che la mia famiglia mi avesse amata tanto, se non ero che un fallimento, meritevole solo di scherno e umiliazione?

Mi ci sono voluti venticinque anni per guardare indietro e scoprire con meraviglia che, in realtà, non vedo nessuna rottura, ma una irriducibile continuità nella mia esistenza, che mi è stata restituita dalla mia scelta di affermare la mia identità. Quando a cinque anni pensavo al mio futuro da adulta, vedevo su per giù quella che sono ora (magari un po’ più sorridente), non certo quello che gli altri pensavano che avrei dovutoessere. Grazie all’educazione libera e amorevole che ho avuto in famiglia, non ho mai pensato che essere nata con certi genitali riassumesse e preordinasse in qualunque modo quella lunga serie di aspettative e norme che invece la società, presto o tardi, impone su tutti noi. Aspettative su chi dovremmo essere, cosa dovremmo fare nella vita, quali i ruoli a noi concessi, il linguaggio e le forme di espressione giuste per noi. Del resto, che cosa hanno mai saputo gli altri di chi ero io, cosa sentivo e desideravo per me? Alla fine, pur tra le violenze, la sofferenza della negazione e la gioia della scoperta di me, ce l’ho fatta, ho vinto le forze che volevano distruggere la mia verità del mio essere, espropriarmi di me stessa per obbedire a dettami che non ho mai sentito miei.

E, quando si arriva qui, ci si rende conto di quanto sia spontaneo, in realtà, essere noi stessi, di quanto lotta e sofferenza risiedano tutte nel combattere contro un modo che non comprende e non accetta. Per questo mi chiedo, e chiedo a tutti, perché, dopo queste lotte e conquiste, uno Stato dovrebbe negarmi la possibilità di vivere la continuità della mia vita, senza dover forzatamente dare spiegazioni ogni qual volta mostro il mio documento di identità? Perché dovrei essere obbligata a giustificare, scusare quasi, la mia esistenza agli occhi degli altri, quando per me non c’è niente di più sincero e giusto di ciò che vivo quotidianamente? Perché la mia identità deve essere violata ogni volta che qualcuno legge, scrive, chiama a voce alta un nome che non è mio, mentre io mi vedo costretta ad assicurare che non c’è errore, non c’è inganno, e tentare, spesso invano, di ristabilire in chi ho di fronte una fiducia ormai sbriciolata dal pregiudizio? E, dall’altra parte, perché, per porre fine a tutto questo, dovrei essere costretta a subire interventi chirurgici di cui non sento l’esigenza, volti unicamente a cancellare la mia individualità e omologarla a un modello imperante binario, sessita e genderista? Sono stanca di vedere la mia esperienza, insieme a quella di tante altre persone come me, messa a tacere e stigmatizzata, oppure strumentalizzata per scopi che non hanno niente a che vedere con il riconoscimento e la dignità delle persone trans*.

Ricordando le parole di un’amica molto cara, una delle persone più brillanti che abbia avuto l’immenso dono di conoscere, mi sento di poter dire che sogno una società in cui ognuno di noi sia libero di scegliere chi vuole essere, come vuole esserlo, e le persone che vuole amare, senza dover rendere nessuna giustificazione per le proprie scelte. Questo per me è vivere dignitosamente. E per questo ho firmato la petizione, e ho chiesto ai miei cari e ai miei colleghi di farlo insieme a me.

Per firmare la petizione a sostegno del ddl405: https://www.change.org/it/petizioni/per-l-approvazione-di-una-legge-che-tuteli-le-persone-transessuali?lang=it

Per sapere di più sul contenuto del disegno di legge 405:
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